LOS MOSQUITOS SE CONSIDERAN LOS ANIMALES MÁS MORTÍFEROS DEL MUNDO 
ESTOS MINÚSCULOS INSECTOS CONTRIBUYEN A MÁS DE 725.000 MUERTES AL AÑO
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Llega el verano, llegan los mosquitos. Nada arruina tanto una perfecta velada como su zumbido, que advierte de que anda en busca de comida caliente. Hay más de 3.000 especies de estos insectos en todo el mundo, suficientes como para estropearnos la noche estemos donde estemos.

No es cosa de broma. Estos minúsculos insectos se consideran los animales más mortíferos del mundo y contribuyen a más de 725.000 muertes al año. No existen otras criaturas, ni siquiera las personas, que sean responsables de la pérdida de tantas vidas humanas cada año como los mosquitos. 

Los humanos asesinan a unos 475.000 semejantes cada año. Las serpientes matan alrededor de 50.000, mientras que los perros (principalmente por transmisión de la rabia) cobran otras 25.000 vidas. Algunos de los animales más temidos, como los tiburones y los lobos, matan a menos de 10.

Los mosquitos no zumban para avisar a sus víctimas, sino para llamar la atención de otros compañeros dispuestos a aparearse. Lo que sucede es que cuando dan vueltas alrededor de la cabeza en busca de un lugar para aterrizar y picar, su zumbido suena más fuerte.

Y aunque los dos sexos zumben, el peligro procede de una hembra. Los machos no pican: se alimentan de néctar. Unas y otros se necesitan para lo de siempre: aparearse. 

Entre otras muchas curiosidades sobre el mosquito Aedes aegypti, los machos ignoran a las hembras siempre que estas descansan en silencio.

Tan pronto como la hembra es detectada por el sonido de su vuelo, los machos se apresuran a interceptarla guiados por el sonido. 

Hace más de siglo y medio un médico de Baltimore, el doctor Dr. Christopher Johnston, descubrió que los mosquitos tienen un órgano en su antena (conocido desde entonces como el orgánulo de Johnston), que les permite reconocer el zumbido de otros mosquitos.

Pasó medio siglo antes de que los entomólogos describieron lo que provoca el zumbido: un órgano dentado situado en la base de las alas que hace de carraca y provoca el sonido cuando las alas se mueven.

Pero la clave de cómo las hembras seleccionan a sus víctimas. está en el invisible paisaje químico del aire que nos rodea.

Los mosquitos interpretan ese paisaje mediante comportamientos especializados y órganos sensoriales capaces de leer los sutiles rastros químicos que exudan nuestros cuerpos. Los mosquitos dependen del dióxido de carbono para encontrar a sus víctimas. Cuando expulsamos aire de nuestros pulmones el dióxido de carbono no se mezcla inmediatamente con el aire. Se queda temporalmente en emisiones que los mosquitos siguen por sus concentraciones más altas de las que contiene el aire ambiente normal. Usando el dióxido de carbono, los mosquitos pueden localizar objetivos situados hasta 50 metros de distancia.

A corta distancia, aproximadamente a un metro, los mosquitos tienen en cuenta una gran cantidad de factores que varían de persona a persona, incluyendo la temperatura de la piel, la presencia de vapor de agua y el color de la ropa. 

Los científicos creen que las variables más importantes en las que se basan los mosquitos a la hora de elegir a una persona determinada son los compuestos químicos producidos por colonias de microbios que viven en nuestra piel. Las bacterias convierten las secreciones de nuestras glándulas sudoríparas en compuestos volátiles que son captadas por el sistema olfativo situado en las antenas de los mosquitos. Esos compuestos químicos son complejos e incluyen más de 300 diferentes, que varían de persona a persona en función de su genética y del entorno.

Las diferencias de las diferentes colonias de bacterias cutáneas pueden explicar las grandes diferencias en la cantidad de picaduras que recibe una persona. Las personas con una mayor diversidad de microbios en la piel tienden a tener menos picaduras. 

 

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Michel Leidermann
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par Michel Leidermann
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