¿CUÁNTOS SATÉLITES HAY ORBITANDO LA TIERRA Y CÓMO ES POSIBLE QUE NO CHOQUEN?
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Si tuvieras que adivinar el número de satélites hechos por el hombre que están girando alrededor de la Tierra, ¿qué número dirías? ¿Cientos, miles?

Según el Índice de Objetos Lanzados al Espacio Exterior, elaborado por la Oficina de Naciones Unidas para Asuntos del Espacio Exterior (UNOOSA), hay 4.921 satélites orbitando en la actualidad.

Pero no todos están activos.

“Hay cerca de 2.600 satélites que ya no funcionan pero siguen en órbita, y un total de aproximadamente 17.000 ‘objetos’ en el espacio”, explica David Barnhart, director del Centro de Investigación de Ingeniería Espacial de la Universidad del Sur de California en Los Ángeles.

El especialista se refiere a la basura espacial que orbita la Tierra y que supera las 7.600 toneladas, según informó la Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio (NASA). Todos ellos están en órbita alrededor de la Tierra desde 100 km de altitud (órbita terrestre baja) hasta 35.000 km (órbita geoestacionaria).

Los satélites pueden pesar desde algunos kilos hasta toneladas. Su tamaño varía desde el de una panera (por ejemplo, decenas de centímetros en cada lado y algunos kilogramos de peso) hasta el de un autobús escolar (varios metros en cada lado y miles de kilos).

No todos los satélites se dedican a observar la Tierra y a tomarle imágenes. La órbita de los satélites alrededor de la Tierra ejecuta una multitud de funciones que incluyen comunicaciones (cobertura del teléfono celular y transferencia de datos), observación de la Tierra, navegación y posicionamiento (este es el sistema GPS que todos usamos), y el estudio del espacio y el planeta por parte de la ciencia.

Los satélites pueden orbitar alrededor del planeta porque están programados en velocidades que son lo suficientemente rápidas para vencer la gravedad.

Un cohete transporta el satélite al espacio y, una vez que se alcanza la ubicación determinada, coloca el satélite en su órbita. La velocidad alcanzada por el satélite mientras se separa del cohete es suficiente para mantener el dispositivo en órbita durante cientos de años, señala el Servicio Nacional de Satélites Ambientales, Datos e Información, (NESDIS).

Y los satélites llevan su propio suministro de combustible que solo se utiliza en caso de cambiar la órbita o para evitar colisiones.

Los más de 4.000 satélites no son lo único que gira alrededor de la Tierra.

Los satélites pueden ser propiedad de organizaciones, empresas, gobiernos y personas particulares.

Existen muchas regulaciones para controlar la frecuencia con la que operan las comunicaciones de radio en órbita y en qué órbita entran, para evitar interferencias. En Estados Unidos, por ejemplo, las empresas privadas deben obtener una licencia federal para operar en el espacio.

Si quieren realizar operaciones con un satélite de comunicaciones, deben solicitar una licencia a la Comisión Federal de Comunicaciones (FCC) o si desean llevar a cabo el lanzamiento al espacio de un satélite, necesitan el permiso de la Administración Federal de Aviación (FAA).

Compañías comerciales están lanzando satélites al espacio a un ritmo que casi se ha triplicado en los últimos 10 años, con inversiones que alcanzan los miles de millones de dólares. 

 

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